¿Son peligrosas las mutaciones del coronavirus?

El secretario de Salud británico, Matt Hancock, dijo el lunes que una nueva variante del virus podría ser responsable del elevado número de casos. La mutación del virus podría estar "relacionada con la propagación más rápida en el sur de Inglaterra".

¿Qué dice la ciencia al respecto?

Hasta el 13 de diciembre, se habían identificado 1.108 casos de COVID-19 con la nueva variante, principalmente en el sur y este de Inglaterra, dijo Public Health England en un comunicado. Sin embargo, el número real podría ser mucho mayor.

La nueva variante "VUI - 202012/01" contiene mutaciones en la región del genoma viral que codifica la proteína de pico. Fue descubierto por el consorcio COVID-19 Genomics UK (COG-UK), que está realizando una secuenciación genética aleatoria de muestras positivas de COVID-19 en todo el Reino Unido. El consorcio es una asociación entre las cuatro autoridades sanitarias del Reino Unido, el Instituto Wellcome Sanger y 12 instituciones académicas.

Desde su inicio en abril de 2020, el consorcio ha secuenciado 140.000 genomas de virus de personas infectadas con COVID-19. Con el objetivo de rastrear brotes, identificar mutaciones y publicar un informe semanal.

Nick Loman, profesor de genómica microbiana y bioinformación en la Universidad de Birmingham, informó en una sesión informativa del 15 de diciembre del Science Media Center que la variante se descubrió por primera vez a fines de septiembre y ahora representa el 20% de los virus secuenciados en Norfolk, el 10% en Essex y el 3% en Suffolk. "No hay datos que sugieran que se importó del extranjero, por lo que puede haber evolucionado en el Reino Unido".

¿Esta variante se está extendiendo más rápido?

Matt Hancock dijo a la Cámara de los Comunes el 14 de diciembre que el análisis inicial había demostrado que la nueva variante "puede estar relacionada" con el reciente aumento de casos en el sureste de Inglaterra. Pero eso no significa que realmente esté provocando el aumento.

Loman explicó: “Esta variante está fuertemente asociada con el aumento de las tasas de COVID-19. Es una correlación, pero no podemos decir que sea causal. Sin embargo, esta variante está mostrando un crecimiento notable, por lo que estamos preocupados y necesitamos un seguimiento e investigación urgentes. "

¿Qué significan las mutaciones?

El SARS-CoV-2 es un virus de ARN y las mutaciones ocurren naturalmente cuando el virus se replica. Ya se han producido muchos miles de mutaciones, pero solo una minoría muy pequeña debería ser importante y cambiar el virus de manera significativa. Según COG-UK, actualmente hay alrededor de 4000 mutaciones en la proteína de pico.

Sharon Peacock, directora de COG-UK, dijo al Science Media Center: “Se esperan mutaciones y son una parte natural de la evolución. Ya se han producido muchos miles de mutaciones y la gran mayoría no ha tenido ningún efecto sobre el virus, pero puede ser útil como código de barras para controlar los brotes ".

¿Es la nueva variante más peligrosa?

Actualmente no hay evidencia de que la variante pueda estar asociada con cursos de COVID-19 más severos o que perjudique la efectividad de las vacunas. Una de las mutaciones más importantes es la mutación N501Y en la proteína de pico, que el virus usa para unirse al receptor ACE2 humano. Los cambios en esta parte de la proteína de pico pueden, en teoría, hacer que el virus sea más infeccioso y más fácil de propagar entre las personas.

Sin embargo, las mutaciones que hacen que los virus sean más contagiosos no necesariamente los hacen más peligrosos. Ya se han identificado varias variantes en el Reino Unido. Por ejemplo, se cree que la variante D614G aumenta la capacidad de transmisión del virus y ahora es la variante circulante más común en el Reino Unido, pero no parece causar ninguna enfermedad más grave.

El laboratorio de Public Health England en Porton Down está trabajando actualmente para encontrar evidencia de si la nueva variante aumentará o disminuirá la gravedad de la enfermedad. Susan Hopkins, asesora médica conjunta de NHS Test and Trace y Public Health England, dijo: “Actualmente no hay evidencia de que esta cepa cause una enfermedad más grave. "

¿Afecta la mutación a las vacunas corona?

La nueva variante tiene mutaciones en la proteína de pico que son abordadas por las tres principales vacunas corona. Sin embargo, las vacunas producen anticuerpos contra muchas regiones de la proteína de pico, por lo que es poco probable que una mutación pueda hacer que la vacuna sea menos eficaz.

Sin embargo, si se producen varias mutaciones a lo largo del tiempo, es posible que deba cambiarse o adaptarse una vacuna. Similar a la vacuna contra la gripe estacional. Sin embargo, el virus SARS-CoV-2 no muta tan rápido como el virus de la gripe y las vacunas que han demostrado ser efectivas en estudios hasta ahora pueden ajustarse fácilmente si es necesario.

La profesora Sharon Peacock, directora del consorcio COVID-19 Genomics UK (COG-UK) dijo: “Esta variante no tiene evidencia de que escape a la vacunación o una respuesta inmune humana. Sin embargo, si la vacunación falla o se produce una reinfección, este caso debe tratarse como una alta prioridad para la secuenciación genética ".